AC Milan: De vuelta en el negocio y donde pertenecen en los octavos de final de la Liga de Campeones

El miércoles por la noche, Clarence Seedorf estaba al margen en el San Siro. Mr Champions League se ha incluido en la cobertura de la competencia italiana de Amazon Prime esta temporada, una obviedad considerando que es el único futbolista que la ha ganado con tres clubes diferentes.

El holandés de 46 años formó parte de los últimos grandes equipos del Milán, un recuerdo de los que llegaron a finales en Manchester, Estambul y Atenas, una presencia intelectual en el majestuoso mediocampo junto a Andrea Pirlo, Gennaro Gattuso y Massimo Ambrosini.

Menos recordado es el breve y tumultuoso período de Seedorf como entrenador en jefe del equipo en 2014. Su momento llegó en el ocaso del mandato de Silvio Berlusconi como entrenador del club. Berlusconi, que se presentaba a las elecciones en ese momento, despidió a Massimiliano Allegri después de decirle a todo el mundo durante la campaña que su último entrenador del Scudetto no tenía idea de fútbol.

La decisión iba en contra del buen juicio de su consigliere Adriano Galliani, cuya influencia estaba siendo cuestionada por primera vez en un cuarto de siglo. Berlusconi había ascendido a su hija Bárbara a codirectora y valoraba a su abogado. Recomendó a Seedorf como el próximo entrenador del Milan, una elección progresiva a pesar de que todavía jugaba para el Botafogo en ese momento y no tenía experiencia como entrenador. No salió bien.


El Milán ha recorrido un largo camino desde el mandato de Seedorf (Imagen: Filippo Monteforte/Getty Images)

La falta de una visión común y la lucha por el poder dentro de la asociación llevaron a Seedorf al fracaso. Fue despedido cuatro meses después cuando el Milan cayó en un declive del que emergieron solo cuatro años antes bajo la dirección de Elliott.

Seedorf fue el hombre a cargo la última vez que el Milán jugó en los octavos de final de la Liga de Campeones. En aquella ocasión, fueron eliminados por otro exjugador y coetáneo de Seedorf que estuvo a punto de hacerse un nombre como entrenador: Diego Simeone y su incipiente Atlético de Madrid.

Fueron quince días en los que el gruñón y relativamente desconocido Diego Costa hizo su debut en el escenario mundial, anotando tres goles en una victoria global de 5-1 cuando el Milan fue eliminado en los octavos de final. Milán no ha estado allí durante nueve años, una eternidad en la era de las redes sociales donde cinco minutos se sienten como cinco siglos. Gracias a Dios, Twitter no existía cuando el Milan no ganó la liga entre 1907 y 1951, y mucho menos cuando el club descendió dos veces en la década de 1980.

La última década ha sido dura para el Milan, pero ha habido tiempos más difíciles en el pasado. Sin embargo, un club que ha construido su leyenda sobre siete victorias en la Copa de Europa/Liga de Campeones a menudo se pierde en el contexto. Es poco probable que el miércoles por la noche en San Siro impida que los fanáticos casuales se pregunten si el Milan está de regreso o no. La primera victoria del Scudetto en once años no la satisfizo. Solo la suspensión de la Champions League hará eso, y eso es aún más difícil dadas las limitaciones estructurales del fútbol italiano, la entrada de clubes estatales ricos y la aceleración de la Premier League, que ahora es de facto una superliga cuando se trata de gastar poder convertirse.

Milán no tiene más remedio que crecer y mejorar con el tiempo de una manera orgánica y sostenible, en lugar de hacerlo de la noche a la mañana. Salir del grupo de la Liga de Campeones de este año fue el último movimiento. Continuaría la tendencia al alza con Stefano Pioli, que el lunes firmó un nuevo contrato hasta 2025. Regresó al Milán a la competencia por primera vez en siete años la temporada pasada. En el sorteo, su joven equipo se enfrentó a Liverpool, Atlético y Oporto en un bautismo de fuego. Milán terminó último en la tabla y se cayó de Europa por completo, lo que les permitió concentrarse en la liga.

Como campeones de Italia y máximos cabezas de serie esta temporada, las posibilidades del Milan de llegar a los octavos de final eran mejores. Los jugadores parecían más preparados, la plantilla más completa. «Sobre el papel parece ser un grupo que parece menos difícil que el año pasado», dijo el director técnico Paolo Maldini tras el desembarco de Chelsea, Red Bull Salzburg y Dinamo Zagreb.

Y, sin embargo, Milán se encontró con algunos de los mismos problemas. Como hace un año, el portero titular Mike Maignan, figura clave en la lucha por el título, se perdió la mayor parte de la fase de grupos por lesión. La dura expulsión de Fikayo Tomori contra el Chelsea reflejó lo que le sucedió a Franck Kessie contra el Atlético el año pasado cuando una temprana e inexplicable tarjeta roja le costó al Milan mucho tiempo. Pero al final nada de eso importó. El Milán lo ha superado todo.

Era una fase de grupos madura. Paradójicamente, la doble jornada ante el Chelsea amenazó con desinflarse y presionar. Pero el Milan se mantuvo firme, venciendo al Dinamo Zagreb en el Maksimir Stadion con cuatro victorias y otras cuatro en San Siro contra el Salzburgo, un resultado sorprendentemente unilateral que mostró cuánto Pioli y sus jugadores habían aprendido de la experiencia, en septiembre para jugar contra el equipo de Matthias Jaissle.

Como actuación, fue similar al encuentro de la temporada pasada cuando el Milan jugó mejor a medida que aumentaba el riesgo. Olivier Giroud es considerado el hombre de la gran ocasión en Italia después de dar la vuelta al derbi de Milán contra el Inter en febrero. «Si e girato Giroud», reza el canto en la Curva Sud – Giroud se dio la vuelta – un recordatorio exultante de uno de los goles sísmicos que anotó en ese partido. Volvió el miércoles. El francés anotó dos veces y dio dos asistencias.

«Fue la noche perfecta para mí y para el equipo», dijo.

Olivier Giroud Milán


Giroud se destacó en la victoria del Milan sobre el Salzburgo (Foto: Piero Cruciatti/Agencia Anadolu vía Getty Images)

Pioli reservó una sorpresa para Jaissle, con una idea que colocó al Milán en una defensa de tres más pronunciada, con Theo Hernández y Ante Rebic abiertos y Rafael Leao más cerca de Giroud.

Quizás la mayor sorpresa, sin embargo, fue cuando Rade Krunic anotó lo que parecía ser el gol decisivo al comienzo de la segunda mitad. El centrocampista bosnio desperdició una ocasión de alto perfil para hacer el 1-1 en Stamford Bridge y su cabezazo ante el Salzburgo brilló como una salvación. Estaba totalmente en línea con el tema de la temporada de la Liga de Campeones de Milán.

Esta ha sido la temporada del goleador inesperado en Europa porque mientras Giroud estuvo a la altura de su reputación, los otros titulares del Milán no lograron encontrar la red.

Los goles llegaron de Alexis Saelemaekers, Tommaso Pobega, Matteo Gabbia y Krunic; menos un indicador de la calidad del equipo de Milán y más un ejemplo de la capacidad de Pioli para incluir y atraer a los jugadores del equipo existente.

Es un testimonio del espíritu, el medio ambiente y la cultura de Milanello que contribuyen a estos objetivos cuando se encuentran efectivamente en el respaldo del sofá. Pioli continúa exprimiendo algo de los jugadores existentes mientras que, por ahora, saca poco provecho de los jugadores firmados este verano.

La grabación de Krunic se produjo a expensas de Charles De Ketelaere, quien firmó con la marquesina, Gabbia toca más que Malick Thiaw, Pioli pasó por alto a Yacine Adli. Parece que estos jugadores requerirán la misma paciencia que han demostrado Leao y Sandro Tonali en el pasado, recordando que el Milán aún tiene más que ofrecer.

«Es solo el primer paso», dijo Pioli. “Mentalmente, no podemos conformarnos con eso.” El Milán aún tiene que realizar una actuación convincente contra un equipo líder en Europa y, en términos más generales, desarrollar todo su potencial en esta competencia.

Maldini era consciente de esto y luego le dijo a Seedorf y a su antiguo central Sandro Nesta: «Comenzamos este viaje hace cuatro años. Esta temporada queríamos empujar. Queríamos volver a la cima en Italia y recuperar la dimensión europea que siempre ha sido parte de Milán. No es fácil porque estamos muy lejos financieramente (de los otros competidores), pero entre los segundos sembrados podemos ser una ‘mina vagante’”. No quiero hundirme.

Maldini, de 54 años, estaba emocionado. Sigo con hambre de más y me alegra ver que el equipo y el club también. Tenemos que estar allí», dijo sobre los octavos de final.

“La temporada pasada todos dieron ese 0,5 por ciento extra para vencer al Inter y ganar la liga. Eso pasará en la Champions”. Veremos qué trae el sorteo del lunes. Por el momento, es genial tener al segundo equipo más exitoso de la Liga de Campeones de vuelta en la parte comercial de la competencia.

(Imagen principal: Pioli dirigió el resurgimiento del Milán. Foto: Tullio Puglia – UEFA/UEFA vía Getty Images)

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